El Capitán Thomas H. Sumner

El Capitán Thomas H. Sumner

Es apropiado que hagamos honor al hombre que descubrió la llamada Línea Sumner y por lo tanto nos dio un concepto completamente nuevo de la Línea de Posición. Estamos a punto de celebrar el 180 aniversario de este importante descubrimiento.

Quizás ninguna persona ha influido más en el arte de la navegación astronómica que el Capitán Sumner (1807-1876). Aparte de su propio libro publicado en Boston en 1843 titulado “Un nuevo y preciso método para encontrar la posición de un barco en el mar”, ha habido numerosos libros y artículos escritos explicando y desarrollando el concepto de la línea Sumner, tan claramente demostrado por este capitán de barco en un viaje a Inglaterra en 1837.

Efectivamente, se trata del concepto en el que se basa casi toda la navegación astronómica moderna. El viaje que dio origen a la idea de la línea de posición astronómica se hizo en diciembre de 1837 cuando un estadounidense, el capitán Thomas H. Sumner, se acercaba a la costa sur de Irlanda en el paso de Charleston, Carolina del Sur, a Greenock en Escocia. El clima había sido nublado y neblinoso durante algunos días, y Sumner, incapaz de ver durante días, navegaba con retraso. Del 17 de diciembre, Sumner escribió: “el barco se mantuvo en ENE a corta distancia con vendavales. Aproximadamente a las 10 a. M. se observó una altura del sol y se anotó el tiempo del cronómetro; pero era claro que no se podía confiar en la posición estimada. Utilizando esta latitud para encontrar la longitud por medio de un cronómetro, se encontró que el barco tenía 15 ° de longitud al este … que es 9 ° millas náuticas. Esto pareció estar de acuerdo con la situación de estima pero la observación fue probada con una latitud 10 más al norte. Esto colocó al barco al ENE a 27 millas de la posición anterior y fue nuevamente probado con una latitud de 20 ° al norte de la República Dominicana. Esto también colocó al barco aún más ENE y todavía 27 millas. Estas tres posiciones se vieron luego en la dirección de la Luz de Smalls. Parecía que las altitudes observadas debieron haber sucedido en los tres puntos y en la Luz de Smalls y en la nave al mismo tiempo, y se dedujo que la Smalls Light debe estar al ENE, lo que de hecho resultó ser el caso. Aunque él (con razón) describió el concepto en términos de círculos de posición, la primera línea de posición astronómica fue indudablemente sin duda alguna a través de Smalls Light. Sumner describió su método en un panfleto publicado en Boston en 1843.

El esquema para determinar la latitud y la longitud del mediodía mediante un hora de observación fue simple y bien establecido en todos los buques de navegación marítima a principios del siglo XIX. Sin embargo, tenía una falla básica: un error en la Latitud obtenida también daría como resultado una Longitud errónea. Cuando la altura se tomaba alrededor del mediodía, el error en la Longitud podría ser muy grande, porque el Paralelo de la Latitud y el Círculo de Alturas Iguales – obtenidos al medir la altura – se intersectarían muy desfavorablemente, de modo que el error en la Longitud puede ser considerablemente más grande que el error en Latitud. Sin embargo, si se toma la altura cuando el objeto observado era este u oeste, un error en Latitud implicaría solo un error menor en la longitud.

También el Capitán Thomas H. Sumner era consciente de estos defectos cuando trató de pensar cómo hacer lo mejor con su única observación de altura aproximadamente 2 horas antes del mediodía. Estaba preocupado por su posición con los fuertes vientos de SSE que lo colocaban en la costa sotavento de Irlanda. Su rumbo en ese momento fue ENE. La posición obtenida con su latitud de estima y hora de observación, estaba al este de su posición de estima (con el método “Time Sight” que usaba solo podía ser hacia el este o hacia el oeste), que estaba más lejos de la costa que su posición estimada. Sin embargo, como un cuidadoso navegante, el Capitán Sumner era consciente de que la Posición obtenida incluía un error considerable en Latitud y un error aún mayor en Longitud. Entonces trató de descubrir cuáles serían las consecuencias de estos errores inherentes. Por lo tanto, intentó reducir su altitud estimada con una supuesta latitud 10 millas más hacia el norte (un punto más cercano a la costa de sotavento) y encontró una nueva posición que estaba aún más al este que la anterior. Una tercera reducción con una supuesta latitud, otras 10 millas más hacia el norte, arrojó una longitud nuevamente más al este que las dos anteriores.
Con estos resultados en su carta, el Capitán Sumner se dio cuenta de que las tres Posiciones obtenidas estaban en una línea recta (que de hecho es un pequeño segmento de un Círculo de alturas iguales). También se dio cuenta de que esta línea debe ser la Línea de posición de su medición de altura y que su nave debe ubicarse en algún lugar de esta línea.

Fue una de estas coincidencias inusuales en la historia, el que la línea de posición obtenida no solo era casi idéntica a su línea de rumbo, sino que también esta línea de posición se dirigía directamente hacia el faro “Small’s Rocks”, que era un elemento crítico, puesto de control frente a la costa oeste de Gales. Así que el Capitán Sumner concluyó que si mantenía su curso ENE a lo largo de la Línea de Posición obtenida, tarde o temprano se avistaría el faro de “Small’s Rocks”. Algún tiempo después, el faro fue descubierto, a pesar del clima denso, y el viaje continuó entonces con seguridad a lo largo de la costa oeste de Inglaterra.

Hasta el momento en que el Capitán Sumner por circunstancias se vio obligado a encontrar una manera de construir una “Línea de Posición astronómica”, no había una técnica establecida para hacer esto. Los astrónomos y cartógrafos sabían que una altura medida daba como resultado un círculo de alturas iguales a e incluso podían calcular una posición desde los puntos de intersección de dos de tales círculos. Pero los cálculos subyacentes eran complejos y no se habían establecido entre los navegantes.

La conclusión de Sumner, que su método de construir una “Línea de Alturas Iguales” da la verdadera huella de la tierra fue una mejora importante en las técnicas de navegación de su tiempo. Permitió a los Navegantes tocar tierra en algún punto identificable y luego navegar a lo largo de la costa hasta su destino final.

Fue el principio de la moderna navegación astronómica. La que ha llegado hasta nuestros días.

 

 

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